Diario Faro de Oriente

Una nave espacial está a punto de pasar por la Tierra para recibir asistencia gravitacional en su camino a Mercurio…

BepiColombo necesita la ayuda de nuestro planeta

El viernes, una nave espacial interplanetaria dará la vuelta a la Tierra en las primeras horas de la mañana. La nave espacial, una creación conjunta de Europa y Japón, usará la gravedad de nuestro planeta para frenar su velocidad y cambiar su curso a través del Sistema Solar, poniéndose en camino para alcanzar Mercurio en los próximos cinco años.

La sonda que azota nuestro planeta se llama BepiColombo, que en realidad son dos naves espaciales envueltas en un paquete. Una nave espacial, diseñada y operada por la Agencia Espacial Europea, está equipada con 11 instrumentos para estudiar Mercurio desde la órbita del planeta. La segunda proviene de la Agencia de Exploración Aeroespacial Japonesa (JAXA), y está diseñada para estudiar Mercurio mientras gira en órbita. Una vez que lleguen a Mercurio, las dos naves espaciales se separarán y girarán alrededor del planeta por sí solas, estudiando el exterior del mundo y su núcleo interno.

Antes de que todo eso pueda suceder, BepiColombo necesita llegar a Mercurio. Lanzada en octubre de 2018, la ruta de BepiColombo hacia el planeta durará un total de siete años, y gran parte de ese tiempo se pasará ralentizando. Debido a que Mercurio está tan cerca del Sol, las naves espaciales que viajan hacia el planeta son constantemente tiradas por la estrella de nuestro Sistema Solar, causando que se aceleren. BepiColombo tiene que frenar repetidamente para asegurarse de que no se estrelle contra el Sol.

LA RUTA DE BEPICOLOMBO HACIA EL MERCURIO DURA SIETE AÑOS

La sonda está equipada con impulsores de iones para maniobrar, pero no serán suficientes para reducir la velocidad de BepiColombo a la necesaria para entrar en la órbita de Mercurio. “Es muy prohibitivo hacer esto con el combustible que [se] carga en la nave espacial”, le dice al Verge Elsa Montagnon, gerente de operaciones de la nave espacial para la misión BepiColombo de la ESA, señalando que se necesitaría mucho combustible para disminuir la velocidad de la nave. Montagnon, responsable del sobrevuelo, y los ingenieros de la misión han acudido a los planetas en busca de ayuda. “Hemos desarrollado una estrategia en la que hacemos sobrevuelos planetarios, así que usaremos la energía de los planetas para ralentizar la nave espacial”, dice. BepiColombo va a pasar por la Tierra y luego por Venus dos veces antes de hacer seis pasadas de Mercurio. Todo esto debería ser suficiente para poner las sondas de duelo en órbita alrededor del pequeño planeta.

Aquí están los primeros selectos de #BepiColombo acercándose a la Tierra, tomados hoy temprano, a menos de 200.000 Km. de distancia, antes del vuelo de mañana. En la aproximación más cercana, programada para el 10 de abril 05:25 BST/06:25 CEST, la nave espacial estará a sólo 12.700 km de distancia #StayTuned #BepiColomboEarthFlyby

Cuando BepiColombo pase por la Tierra, alrededor de las 12:25 AM ET del 10 de abril, usará la gravedad del planeta para cambiar la velocidad del vehículo y alterar su trayectoria hacia el Sistema Solar interno. La nave espacial se acercará a casi 12.700 kilómetros de la Tierra. Durante ese tiempo, muchos de los instrumentos de las sondas recogerán datos. Algunas cámaras de a bordo tomarán fotografías, con los ingenieros esperando obtener una secuencia completa de imágenes a medida que BepiColombo se acerque y luego salga de la Tierra.

Los entusiastas en tierra también podrían ver la nave espacial de tirachinas. A medida que BepiColombo se acerque a la Tierra, se iluminará y se hará visible para aquellos con telescopios o incluso prismáticos y cámaras. La ESA tiene detalles sobre cómo detectar los vehículos en el aire. Cualquiera que logre tomar una foto de BepiColombo puede enviarla en línea como parte de un concurso. “Esto será realmente impresionante para nosotros y muy agradable para nosotros obtener fotos de la nave espacial mientras se despide de la Tierra por última vez”, dice Montagnon.

EL PASO ELEVADO LLEGA EN UN MOMENTO EXTRAÑO YA QUE LA MAYORÍA DE LA GENTE SE REFUGIA EN EL LUGAR

El sobrevuelo llega en un momento extraño para la ESA, JAXA y el resto del mundo, ya que la mayoría de la gente se refugia en el lugar para detener la propagación de COVID-19. La pandemia ya ha afectado a las operaciones espaciales en Europa, con la ESA optando por apagar temporalmente los instrumentos de algunas de sus sondas de espacio profundo para evitar que la gente tenga que entrar en el centro de control de la misión de la agencia en Alemania. La ESA incluso pospuso el lanzamiento de su rover a Marte en parte debido a las restricciones de viaje establecidas para luchar contra la pandemia.

La crisis de COVID-19 también tendrá un impacto en el paso elevado de BepiColombo, aunque sea pequeño, ya que la mayor parte del trabajo necesario para preparar la honda ya está hecho. El 26 de febrero, el equipo de la misión maniobró ligeramente el BepiColombo, para ponerlo en camino para el sobrevuelo, y desde entonces, su trayectoria ha sido bastante estable, según Montagnon. “Básicamente, todos los comandos que la nave espacial necesita para el vuelo de mañana ya están ahí arriba”, dice. “Así que en principio, si todo fuera bien, no nos necesitaríais ahora.”

Por supuesto, los ingenieros saben que no deben ser complacientes, especialmente cuando se trata de viajes interplanetarios, así que la gente estará a mano en el control de la misión para monitorear el evento. “No podemos manejar esto desde casa, porque necesitamos observar esto y ser capaces de reaccionar muy rápidamente”, dice Montagnon. “Esto requiere un acceso directo a nuestros sistemas de operaciones”. Un equipo de ocho colegas trabajará por turnos en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA en Darmstadt, Alemania. Todos practicarán el distanciamiento social mientras estén en el sitio.

“NO SIEMPRE HA SIDO CÓMODO, PERO AL FINAL, TERMINAMOS Y AHORA TODO ESTÁ EN SU LUGAR.”

Irónicamente, Montagnon sostiene que probablemente no habría mucha gente en el lugar de todos modos, incluso si no hubiera una pandemia, ya que el viernes es un día festivo en Alemania. Sin embargo, probablemente habría más gente si pudiera, ya que el evento es muy importante para la misión BepiColombo. “Debido a que es un momento importante para la misión, habríamos tenido colegas que no tienen que estar aquí, pero que les gusta estar aquí con nosotros en un momento tan importante. Y probablemente habríamos tenido entre 10 y 20 colegas más”, dice Montagnon.

Una vez que este vuelo termine, BepiColombo se dirigirá hacia el Sistema Solar interno. Su próximo vuelo, alrededor de Venus, está programado para el 16 de octubre de este año. Quizás para entonces, el equipo podrá volver a los procedimientos operativos normales. Pero si no, el equipo de la misión ha aprendido a prepararse para estos acercamientos a distancia. “En tiempos de ansiedad, nos obligó a cambiar”, dice Montagnon. “Creo que no siempre ha sido cómodo, pero al final, terminamos y ahora todo está en su lugar.”

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