Diario Faro de Oriente

Photobucket todavía tiene tus fotos, y quiere que vuelvas

Después de un año desastroso, Photobucket quiere que la gente le confíe sus recuerdos.

Cuando el desafío de los 10 años se hizo viral a principios de este año, todos los que querían presumir de lo calientes que estaban tenían la misma idea de dónde encontrar esas fotos nostálgicas: el sitio de alojamiento de fotos heredado Photobucket, que vio un aumento masivo del tráfico esa semana. «Encontramos que la gente decía:’¿Dónde puedo encontrar esa foto mía hace 10 años? Probablemente esté en Photobucket,‘» me dice su CEO Ted Leonard.

La compañía está intentando volver a ser algo más que un sitio para fotos olvidadas, aunque su uso ha disminuido drásticamente a lo largo de los años, y se enfrenta a una competencia mucho mayor que cuando se lanzó por primera vez en 2003. Una vez que representaba el 2 por ciento del tráfico de Internet de EE.UU. al alojar fotos para sitios como eBay y Myspace, Photobucket se encuentra ahora en el rango de los 1.500 sitios web más visitados en los EE.UU., según las clasificaciones de Alexa. Pero bajo una nueva administración, la compañía se encuentra actualmente en medio de una gira de disculpas, tratando de recuperar la confianza del público después de un repentino y exorbitante aumento de precios que tuvo a sus usuarios restantes acusando a la compañía de extorsión hace dos años.

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Photobucket ahora quiere ser visto como el sitio en el que puede confiar para almacenar sus fotos para siempre. Es un giro importante desde hace sólo un par de años – en junio de 2017, Photobucket introdujo silenciosamente una cuota anual de 399 dólares para incrustar imágenes en sitios de terceros. El sitio no dio ninguna advertencia, sólo una entrada en el blog anunciando sus nuevos términos de servicio, que no mencionaba el cambio de precio. Cuando los cambios entraron en vigor, millones de imágenes hot-linked en Internet se rompieron de la noche a la mañana, sólo mostrando un velocímetro con el mensaje: «POR FAVOR ACTUALIZA TU CUENTA PARA PERMITIR EL HOSTING DE LA TERCERA FIESTA«. Con 20 millones de usuarios alojando imágenes en sitios como Amazon y eBay, Leonard adivina que cerca de 60 millones de imágenes se oscurecieron durante ese tiempo. Las imágenes finalmente se volvieron a encender casi un año después, cuando Photobucket reemplazó al equipo ejecutivo, incluyendo al CEO John Corpus, y Leonard intervino.

«Eso fue sólo el resultado de una decisión miope del equipo directivo anterior, en un esfuerzo por obtener resultados inmediatos», dice Leonard. «Diciendo,’vamos a forzarte a un solo plan y te cobraremos $400′, ese no es un precio realista

Photobucket ahora tiene planes más accesibles que van desde $4.99 al mes para un plan para principiantes de 25GB, hasta un plan experto de hospedaje de imágenes ilimitado de $11.99. Leonard destaca que la empresa siempre tendrá un plan gratuito, que permite almacenar hasta 250 imágenes. Es un número pequeño comparado con lo que pueden ofrecer los servicios de las grandes empresas de tecnología como Google, que es el almacenamiento ilimitado de fotos en Google Photos (siempre y cuando estén comprimidas a 16 megapíxeles). Pero Leonard confía en que la gente que paga por las suscripciones entienda que los servicios de hosting cuestan dinero y se sienten atraídos por la simplicidad del sitio. «Creo que podemos coexistir felizmente con las grandes empresas de tecnología», dice. «Nos enorgullecemos de no ser una plataforma de medios sociales. Hay espacio en el mercado para las empresas que se centran sólo en las fotos».

En los nueve meses desde que los nuevos precios entraron en vigor, Leonard dice que la base de suscriptores de pago ha aumentado en un 50 por ciento, y que el 90 por ciento de las nuevas suscripciones proceden de miembros de Photobucket que habían estado en el plan gratuito durante un promedio de unos ocho años.

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La compañía se enorgullece de cómo ha permanecido durante los últimos 16 años como una cápsula del tiempo fiable para que la gente vuelva a visitar sus recuerdos. El mes pasado, introdujo una «Declaración de Derechos» que promete que Photobucket nunca borrará las fotos de sus usuarios, siempre y cuando las fotos no violen sus términos de servicio. La noticia es una respuesta a su competidor Flickr, que fue adquirido por SmugMug y comenzó a eliminar fotos de usuarios que superaban el límite de 1.000 fotos para cuentas gratuitas a principios de marzo. La protesta fue inmediata, y Flickr se vio afectada por un éxodo de usuarios que optaron por descargar sus fotos en lugar de actualizarse a una suscripción Pro. La reacción a un servicio que una vez fue gratuito y que pide una cuota de suscripción es un territorio familiar para Photobucket.

«Internet comenzó como un mercado libre, en el que se podían conseguir todo tipo de contenidos, ya fueran vídeos o contenido, de forma gratuita», dice Leonard. «Y estamos viendo un cambio ahora.» Con los modelos basados en suscripciones que se están convirtiendo en la norma en casi todos los sectores, desde los servicios de streaming como Spotify y Netflix hasta los videojuegos, Leonard cree que hay más voluntad de que la gente empiece a pagar por el almacenamiento de fotos como un servicio de suscripción también.

Photobucket ha sido barajado entre nuevos propietarios a lo largo de los años y ahora es una empresa mucho más pequeña de lo que era antes. La empresa fue adquirida originalmente por News Corp. (junto con Myspace) en 2007, y luego vendió a Seattle mobile startup Ontela en 2010, con la que se fusionó. Una vez que empleó a 120 personas en su apogeo, Photobucket es ahora una compañía independiente basada en un espacio de co-trabajo en Denver, Colorado con 11 empleados a tiempo completo. La mitad de la compañía está dedicada a la gestión de la comunidad y al servicio al cliente en este momento, pero la compañía espera atraer a más empleados a medida que crecen las suscripciones, especialmente en los equipos de marketing y técnicos.

Visité el sitio la semana pasada y de alguna manera me conecté a mi cuenta, a pesar de que el correo electrónico de Yahoo con el que me registré ya no existe. Vi fotos de la casa en la que no he vivido en una década, fotos de la escuela secundaria tomadas apresuradamente de una vez por todas, y algunas imágenes de cabecera que diseñé para mi página de Xanga (que también ya no existe), todas sentadas en el álbum como las dejé.

Leonard me dice que Photobucket está lanzando un nuevo sitio web y una nueva aplicación para móviles, pero cuando lo visité, el sitio parecía más o menos como lo recordaba. Tal vez ese es el punto.

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