Diario Faro de Oriente

Rusia planea remolcar una central nuclear hasta el Ártico. Los críticos lo califican de «Chernóbil flotante».

El próximo mes, una central nuclear flotante llamada Akademik Lomonosov será remolcada por la Ruta Marítima Septentrional hasta su destino final en el Lejano Oriente, después de casi dos décadas de construcción.

Es parte de la ambición de Rusia de llevar energía eléctrica a una región rica en minerales. La plataforma de 144 metros (472 pies) de largo, pintada con los colores de la bandera rusa, flotará junto a una pequeña ciudad portuaria ártica de Pevek, a unas 4.000 millas de Moscú. Suministrará electricidad a asentamientos y empresas que extraen hidrocarburos y piedras preciosas en la región de Chukotka.
También está en marcha una agenda más amplia: ayudar a los ambiciosos planes de expansión del Ártico del Presidente Vladimir Putin, que han suscitado preocupaciones geopolíticas en los Estados Unidos.

El Almirante Lomonosov será la central nuclear en operación más septentrional del mundo, y es clave para los planes de desarrollo económico de la región. Alrededor de 2 millones de rusos residen cerca de la costa ártica en pueblos y ciudades similares a Pevek, asentamientos a los que a menudo sólo se puede llegar en avión o barco, si el tiempo lo permite. Pero generan hasta el 20% del PIB del país y son clave para los planes rusos de explotar las riquezas ocultas de petróleo y gas del Ártico a medida que disminuyen las reservas siberianas.

En teoría, las centrales nucleares flotantes podrían ayudar a suministrar energía a zonas remotas sin compromisos a largo plazo, o requerir grandes inversiones en centrales eléctricas convencionales en terrenos en su mayoría inhabitables.
Pero el concepto de un reactor nuclear estacionado en el Mar Ártico ha suscitado críticas por parte de los ecologistas. La plataforma de Lomonosov fue apodada «Chernóbil sobre hielo» o «Chernóbil flotante» por Greenpeace incluso antes de que el público reviviera el interés en la catástrofe de 1986 gracias en gran parte a la serie de televisión de HBO del mismo nombre.
Rosatom, la empresa estatal a cargo de los proyectos nucleares de Rusia, ha estado luchando contra este apodo, diciendo que tal crítica está mal fundada.

«No está totalmente justificado comparar estos dos proyectos. Se trata de afirmaciones infundadas, sólo que la forma en que los propios reactores funcionan es diferente», dijo Vladimir Iriminku, ingeniero jefe de Lomonosov para la protección del medio ambiente. «Por supuesto, lo que pasó en Chernóbil no puede volver a pasar…. Y como va a estar estacionado en las aguas del Ártico, se enfriará constantemente, y no hay falta de agua fría».
La idea en sí no es nueva: el Ejército de Estados Unidos utilizó un pequeño reactor nuclear instalado en un barco en el Canal de Panamá durante casi una década en la década de 1960. Para fines civiles, una compañía de energía estadounidense, PSE&G, encargó la construcción de una planta flotante frente a las costas de Nueva Jersey, pero el proyecto se interrumpió en la década de 1970 debido a la oposición de la opinión pública y a preocupaciones ambientales.
La industria nuclear civil rusa también se enfrentó a cuestiones públicas tras la catástrofe de Chernóbil, que generó preocupación por el «átomo pacífico» durante las décadas siguientes. La construcción de docenas de plantas nucleares se detuvo, afectando no sólo a proyectos masivos a escala de Chernóbil, sino que también ralentizando el uso de reactores de baja potencia como el que se utilizaría en lo que se convertiría en la estación flotante (la planta de Chernóbil produjo hasta 4.000 megavatios). Lomonosov tiene dos reactores que producen 35 megavatios cada uno).

A worker finishes construction inside the platform's facilities.

«Estos reactores se iban a utilizar inicialmente dentro de los límites de la ciudad, pero desafortunadamente el incidente de Chernóbil lo impidió», dijo Iriminku. «Nuestros ciudadanos, sobre todo si no tienen conocimientos técnicos, no entienden realmente la energía nuclear y que estas estaciones se construyen de manera diferente, así que es casi imposible explicarles eso».
La explosión de Chernóbil causó directamente alrededor de 31 muertes, pero millones de personas estuvieron expuestas a niveles peligrosos de radiación.
El número final de muertes como resultado de la exposición a la radiación a largo plazo es muy discutido. Aunque las Naciones Unidas predijeron hasta 9.000 muertes por cáncer en 2005, Greenpeace calculó posteriormente hasta 200.000 muertes, teniendo en cuenta otros problemas de salud relacionados con la catástrofe.
Sin embargo, la Rusia moderna no ha visto nada parecido a Chernóbil. Rusia, uno de los principales productores de petróleo y gas, también explota varias centrales nucleares. La corporación estatal de energía atómica Rosatom ha mantenido durante mucho tiempo que su historial industrial es de fiabilidad y seguridad, y que sus reactores han sido modernizados y mejorados.
Pero en lugar de invocar el espectro de Chernobyl, algunos organismos de control nuclear están trazando paralelismos con el accidente de 2011 en Fukushima (Japón), con las imágenes de sus reactores anegados aún frescas en la memoria pública. Los principales beneficios de la planta rusa – movilidad y capacidad para trabajar en regiones remotas – complican algunos procedimientos de seguridad cruciales, desde la eliminación rutinaria del combustible nuclear hasta las operaciones de rescate en caso de que la plataforma sea golpeada por una ola masiva.

Pero los ingenieros del proyecto dicen que han aprendido las lecciones de Fukushima.
«Esta plataforma no puede ser arrancada de los amarres, ni siquiera con un tsunami de 9 puntos, e incluso hemos considerado que si va tierra adentro, hay un sistema de respaldo que puede mantener el reactor refrigerado durante 24 horas sin suministro eléctrico», dijo Dmitry Alekseenko, subdirector de la planta de Lomonosov.
Sin embargo, expertos de Bellona, una ONG que monitorea proyectos nucleares e impactos ambientales, dicen que 24 horas podrían no ser suficientes para prevenir un desastre si un tsunami aterrizara la plataforma entre ciudades con dos reactores nucleares activos a bordo.

Akademik Lomonosov rests in St. Petersburg before it was brought to Murmansk to be filled with nuclear fuel.

Y luego está la cuestión del costo. Algunos funcionarios rusos han cuestionado el precio del complejo de reactores flotantes, estimado en 450 millones de dólares, diciendo que necesitaría entrar en producción en serie para ser económicamente viable. Rosatom ha estado trabajando para atraer clientes de Asia, África y Sudamérica para comprar las siguientes iteraciones de Akademik Lomonosov, pero aún no ha anunciado ningún acuerdo.
El último proyecto nuclear ruso de escala comparable se completó en 2007, cuando el rompehielos nuclear «50 años de victoria» zarpó finalmente después de haber estado en los muelles desde 1989. Ahora, después de más de 20 años de discusiones, cambios de contratistas y crisis económicas, los ingenieros rusos pueden finalmente enorgullecerse de lanzar la única plataforma flotante nuclear del mundo.

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